Thursday, June 7, 2018

Tangled Dreams by Anne Bartolucci

Can unorthodox restaurant reviewer Audrey Sonoma and Officer Damien Lewis find the missing goddess Persephone, face their biggest fears, and work together to stop the waking world from being overrun by creatures from the Collective Unconscious? Or will their nightmares become real – and permanent – when the pathways open for good?


From  Chapter  Two:  

Audrey  stopped  just  inside  the  door  and  stared.  Two  girls  in  diaphanous  green  dresses  and  glittery  wings  stood  in  front  of  the  pastry  case  and  debated  over  which  treats  would  make  them  too  heavy  to  fly.  The  barista  didn't  seem  to  think  it  was  odd,  but  then,  he  had  horns  growing  out  of  his  head  and  wore  strange,  furry  pants  under  a  tailored  hipster  shirt.  Meanwhile,  a  couple  of  short,  stocky,  bearded  men  in  rough  work  clothes  sat  and  sipped  at  large  coffee  mugs  that  looked  more  like  beer  steins.  In  addition  to  the  barista,  there  seemed  to  be  another  presence  behind  the  counter,  a  patch  of  fog  that  moved  as  though  preparing  drinks.  

Audrey  almost  backed  out  of  the  cafĂ©,  but  she  took  a  deep  breath  and  joined  the  line.  Maybe  they're  in  costume.  Is  the  Decatur  Halloween  parade  today? Is  this  a  side  effect  of  the  sleeping  pills  Kyle  gave  me?  Another  thing  to  ask  if  he  ever  comes  over  again.  

Her  stomach  again  twisted  with  the  feeling  something  was  terribly  wrong,  but  ten  times  stronger  than  the  day  before.  I've  been  too  much  in  my  head  lately.  Maybe  I  need  a  vacation.  She  hadn't  even  noticed  the  store  next  door  moving,  and  she'd  been  here  every  day  except  when  she'd  gone  to  a  Halloween  parade  in  Little  5  Points.  She  preferred  to  blend  into  the  background,  to  watch  rather  than  be  observed.  

She  ordered  and  paid  for  a  coffee  and  muffin,  and  she  was  so  busy  gawking  at  the  strange  costumes  on  the  way  down  to  the  seating  area  that  she  almost  ran  into  the  one  human-looking  guy  who  stood  in  line — her  coffee  shop  cop.  She  stepped  back  to  avoid  sloshing  her  coffee,  but  one  of  the  fairy-looking  girls  turned,  and  Audrey  lost  her   balance  trying  to  avoid  being  poked  by  a  wing.  A  pair  of  strong  hands  reached  out  and  steadied  her.  She  looked  up  and  found  herself  inches  from  his  gray  eyes.  Something  like  electricity  jolted  through  her,  and  she  had  to  drop  her  gaze  to  his  metal  nametag,  which  said,  "Lewis."  

"Thank  you,"  she  said  and  looked  back  at  his  face.  He  had  a  dimple  in  one  cheek,  and  the  stubble  on  his  face  gave  him  an  almost  dangerous  look.  But  she  had  to  say  something.  "I'm  such  a  klutz  first  thing  without  my  coffee."  

"You're  welcome,"  he  replied  with  a  smile,  and  the  dimple  deepened.  "It's  last  thing  for  me,  and  I'm  the  same  way  without  that  final  pickup."  The  pressure  of  his  hands  eased,  but  he  didn't  release  her  completely.  "You  steady  now?"  

"Yes,"  she  said.  She  wished  she  hadn't  when  he  let  go  of  her  arms,  leaving  cold  spots  where  his  fingers  had  been.  Her  heart  beat  in  her  throat,  and  she  couldn't  help  but  notice  the  dark  circles  under  his  eyes,  which  were  striking  with  his  coloring.  Damn,  even  tired  looked  good  on  him.  

She  didn't  want  their  encounter  to  end,  so  she  offered,  "Please  let  me  get  you  a  cup  of  coffee  for  saving  me  from  falling  down  the  stairs."  

"That's  quite  all  right."  He  had  reached  the  front  of  the  line,  and  the  horned  barista  handed  him  a  coffee.  
"No  charge,  sir,"  the  creature  said  in  a  squeaky  voice.  "Thanks  for  stopping  by  and  for  your  service."  
"Thanks,"  the  police  officer  said.  
"Can  I  get  you  a  muffin  or  something?"  Audrey  persisted.  "The  chocolate  chip  ones  are  quite  good."  
"I  appreciate  it,  but  it's  not  necessary."  

Audrey  followed  him  to  the  side  bar,  where  he  put  cream  in  his  coffee.  Keep  talking,  keep  talking...  "Do  you  get  free  pastries,  too?"  
He  shook  his  head,  and  Audrey  noticed  the  flush  in  his  cheeks.
"Oh,  no,  I  didn't  mean  to  imply  you  shouldn't."  Her  face  heated.  "I'm  sorry,  I  should  let  you  go  protect  and  serve  or  whatever  it  is  you  do."  She  bit  her  tongue.  "And  that  sounded  even  worse."  
He  turned  back  to  her,  his  expression  bemused — thank  goodness — rather  than  insulted.  "Maybe  you  should  drink  some  more  coffee,"  he  said.  "And  try  to  have  a  nice  day."  
She  watched  him  leave  through  the  back  door  to  the  patio  and  couldn't  help  but  notice  his  butt  still  looked  prettyamazing  in  his  uniform  pants.  

What  the  hell  was  that?  I  don't  usually  get  flustered,  and  him  being  a  hot  guy  shouldn't  matter  since  I  have  a  boyfriend.
But  I  was  a  lot  closer  to  having  breakfast  with  him  than  with  Kyle.  Not  that  I  could  ever  date  a  cop.
She  pushed  the  old,  sad  thoughts  away  and  avoided  looking  at  the  other  patrons.  She  held  her  head  high  as  she  left,  but  one  of  the  winged  girls  snickered,  probably  at  her.  
The  crystal  and  magic  store  was  open  when  she  came  out.  Needing  something  to  distract  her  from  her  self-bashing  thoughts — Officer  Lewis  must  think  I'm  an  idiot — she  checked  her  watch:  eight-thirty.  Early  for  retail,  but  maybe  they  were  trying  for  pre-Halloween  business.  Maybe  they've  got  something  that  can  calm  my  dreams.  What  are  those  net-looking  things  with  the  dangly  pieces  called?  Dream  catchers.  She  took  another  look  at  the  dragon  and  pushed  through  the  door.


"Man,  some  guys  have  all  the  luck."  Lieutenant  Charles  Allen  MacKenzie  caught  up  to  Damien  later  that  morning.  He'd  had  to  return  to  the  station  after  leaving  his  house  keys  in  his  locker.  Sleep  deprivation  was  a  bitch,  and  coffee  could  only  do  so  much.  
Jolted  out  of  his  haze — why  couldn't  he  just  be  left  alone? — Damien  rubbed  his  eyes.  He  tipped  the  coffee  cup  to  dislodge  that  last  drop  before  replying,  "Yeah,  Charlie,  my  body  doesn't  like  being  on  nights,  and  I  managed  to  not  talk  too  long  to  a  pretty  girl  at  Java  Lemur  when  I  stopped  by  earlier.  Some  lucky  bastard  I  am."  

"C'mon,  dude,  forget  about  the  coffee  shop  chick."  
"She  was  kinda  cute  when  she  got  flustered,"  Damien  murmured.  "Really  pretty  green  eyes.  She  offered  to  buy  me  breakfast."  I  should've  been  nicer.  She  must  think  I'm  an  idiot  or  a  jerk.  But  he'd  never  been  good  with  women.  Had  never  bothered  to  learn  how.  
Of  course  Charlie  pounced  on  the  information.  "But  she  was  wearing  clothes,  right?  You  get  to  haul  three  beautiful  women  to  the  E.R.,  one  of  them  buck  naked,  and  then  some  hot  girl  wants  to  buy  you  food,  and  you  don't  consider  yourself  fortunate?"  
"Not  really."  Damien  laced  his  fingers  behind  his  head  and  stretched.  "But  you're  jealous,  aren't  you?  You  haven't  gotten  that  close  to  a  naked  woman  since  Academy,  when  you  tried  to  seduce  Cindy  Lawson  for  her  forensic  notes."  
"It  would've  worked,  too,  if  she'd  taken  any."  
Damien  snorted  at  his  friend's  rueful  expression.  He  couldn't  be  jealous  of  Charlie  even  if  they'd  graduated  from  Police  Academy  in  the  same  class.  Charlie  had  quickly  risen  through  the  ranks  and  been  made  a  detective  and  a  special  lieutenant  with  an  office.  Damien,  on  the  other  hand,  was  still  a  uniformed  officer  who  rotated  on  and  off  night  shift  and  took  whatever  computer  was  available  if  he  had  to  correct  a  report.  

Yeah,  yeah,  that's  my  choice.  It  keeps  me  from  having  to  date.
"Your  three  Jane  Does'  cases  have  been  given  to  my  team  to  investigate,"  Charlie  said,  "so  I've  got  some  questions  for  you  before  we  try  to  talk  to  them."  
Damien  just  wanted  to  go  home  and  sleep,  but  he  knew  he'd  feel  better  with  his  friend  managing  their  cases,  so  he  said,  "There's  not  much  to  tell,  but  go  ahead.  Everything  should  be  in  my  reports."  
Charlie  rubbed  his  temple  with  his  pen.  "That's  the  problem."  
"What  is?"  
"The  reports.  All  they  have  filled  out  are  the  times  they  were  filed  and  your  name.  Nothing  else."  
"What?"  Damien  swallowed  against  the  rush  of  adrenaline.  "They  were  complete  when  I  uploaded  them."  

"That's  what  Cherie  said.  Even  saw  the  sergeant's  signature  on  them.  But  now  they're  blank."  

“Damn  computers."  Damien's  heart  thudded  and  his  face  heated.  Had  he  been  so  tired  he’d  fallen  asleep  in  his  car  and  only  dreamed  he  saved  them?  But  the  clerk  had  seen  the  reports.  "I  don't  know  what  to  tell  you,  Charlie.  I'll  redo  them  before  I  go."  
"Nah,  don't  bother  right  now,  just  give  me  the  scoop."  
Damien  fished  the  memories  from  his  fatigue-fogged  brain.  "The  first  call  came  in  October  seventeenth.  Some  chick  in  a  weird  outfit  wandering  down  College  Avenue."  
Charlie  scribbled  in  his  notepad.  "Okay.  What'd  you  do?" 

“Picked  her  up.  Good  thing,  too,  since  she  looked  like  she  might  try  to  climb  the  fence  to  the  tracks.  Might  have  already  tried.  Her  hands  were  scratched,  so  I  ended  up  taking  her  to  the  DeKalb  E.R.  after  she  said  she  needed  help."  

"Did  she  say  anything  else?"  
"Nah,  she  was  mostly  incoherent  after  that.  I  just  got  her  in  the  car  and  to  the  E.R.  and  handed  her  off  to  Rizzo,  the  attending."  
"And  the  other  two?"  
"Same  story.  October  eighteenth  and  then  this  morning,  the  second  without  the  bloody  hands,  but  the  third  looked  like  she'd  been  in  a  fight  with  a  barbed  wire  fence.  I  ended  up  taking  them  to  DeKalb,  and  with  them  being  confused,  I  followed  the  substance  abuse  protocol.  The  only  difference  was  that  the  one  last  night  was  naked.  At  first  people  thought  it  was  a  convincing  Halloween  costume,  but  the  poor  girl  was  as  out  of  it  as  the  other  two."  
"Did  Rizzo  do  drug  screens?  Are  they  back  yet?  And  are  the  girls  still  there?"  
"Yes,  and  he  said  they'd  be  in  this  morning.  I  can  introduce  you  on  my  way  home  if  you  like."  He  looked  at  the  now  empty  coffee  cup,  his  poor  judgment  hitting  him  along  with  the  jitteriness  that  occurs  when  too  much  caffeine  meets  too  little  sleep.  But  if  he  didn't  go  to  Java  Lemur,  he  wouldn't  get  to  see  the  cute  girl.  "It'll  be  a  while  before  I  can  sleep,  anyway."

No comments:

Post a Comment